Vespa velutina (Frelon asiatique)

 

Le frelon asiatique ou frelon à pattes jaunes (Vespa velutina), est une espèce d'hyménoptère de la famille des Vespidae, de la sous-famille des Vespinae et du genre Vespa. C'est un prédateur opportuniste qui chasse différents insectes (mouches, libellules, orthoptères, etc.). Ce frelon est parfois considéré comme nuisible quand il se spécialise dans l'attaque des ruchers d'abeilles domestiques. Son aire de distribution d'origine se situe en Asie.

Il existe de nombreuses sous-espèces. Une sous-espèce de couleur noire, Vespa velutina nigrithorax, a été introduite en Europe avant 2004 où elle est considérée comme une espèce envahissante. En avril 2017, le frelon aurait colonisé presque toute la France, le Portugal, le nord de l'Espagne et quelques régions de l'Italie, l'Allemagne, la Belgique et la Grande-Bretagne.

Vespa velutina

Description de cette image, également commentée ci-après

Vespa velutina nigrithorax capturé à Toulouse (France). Vue dorsale et ventrale

Classification

Règne

Animalia

Embranchement

Arthropoda

Sous-embr.

Hexapoda

Classe

Insecta

Sous-classe

Pterygota

Infra-classe

Neoptera

Super-ordre

Endopterygota

Ordre

Hymenoptera

Sous-ordre

Apocrita

Super-famille

Vespoidea

Famille

Vespidae

Sous-famille

Vespinae

Genre

Vespa

Nom binominal

Vespa velutina

Description

Ouvrières

Une ouvrière mesure environ 3 cm. La sous-espèce Vespa velutina nigrithorax est reconnaissable à ses pattes jaunes, ses ailes sombres, son thorax noir, sa couleur sombre et son abdomen sombre cerné d'un anneau jaune-orangé marqué d'un triangle noir.

Reine ou fondatrice

La reine mesure jusqu'à 3,5 cm. Sa durée de vie est d'un an. Chaque reine fonde sa propre colonie au printemps du mois de mars jusqu'à début août. Elle se compose alors de larves qui deviendront les premières ouvrières, aussi appelées ouvrières de « première caste ». À partir du début du mois de juin, la colonie est composée d'ouvrières adultes et vers la fin de l'été, également de mâles et de femelles sexuées. Les femelles sexuées, futures reines, passent l'hiver en diapause dans un endroit abrité, souvent enterré, et sortent au printemps pour fonder de nouvelles colonies.

Nid

Le nid ou « guêpier », fait de fibre de cellulose mâchée comme chez la majorité des guêpes (certaines, non Vespidae, construisent avec de la boue), peut atteindre un mètre de haut et 80 cm de diamètre. Construit au printemps, il est aérien, le plus souvent situé dans des arbres à plusieurs mètres de hauteur, quelquefois au ras du sol, sous une charpente ou dans des cheminées. Ce frelon étant opportuniste, son nid est retrouvé aussi bien dans des habitations que sur du mobilier urbain.

Il est généralement de forme sphérique et possède un orifice de sortie latéral. Chaque nid abrite quelque 2 000 frelons, dont plus de 550 fondatrices qui peuvent, l'année suivante, nidifier si elles sont fécondées. Cependant, un grand nombre de ces reines ne passeront pas l'hiver.

Il est abandonné pendant l'hiver. Durant cette période, il a été observé en France que certains oiseaux ravageaient le nid. Ce comportement n'a aucune conséquence sur la pérennité de l'espèce puisque le nid est vide.

 

 

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Fondatrice de Vespa velutina

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Fondatrice construisant son nid au début du printemps.

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Fondatrice finissant l'ébauche de son nid en fin de printemps.

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Vespa velutina en alerte sur son nid

Confusions possibles

Vespa crabro

Vespa crabro (le frelon d'Europe) est plus grand et possède un aspect plus coloré. Ses teintes rouges et jaunes contrastent avec l'aspect plus sombre de Vespa velutina.

Le nid, moins volumineux que celui de Vespa velutina, toujours ouvert vers le bas (le trou d'entrée de celui de Vespa velutina se situe sur le côté), est édifié dans un tronc creux ou sous un abri, parfois dans le sol, mais jamais en haut des grands arbres.

 

Megascolia maculata

Megascolia maculata (la scolie des jardins ou scolie à front jaune) dispose de larges taches jaunes sur la tête et l'abdomen. La femelle peut mesurer jusqu'à 4 cm, soit près d'1 cm de plus que Vespa velutina.

La scolie ne construit pas de nid mais forme une loge nymphéale autour des larves de coléoptères dans lesquelles les femelles pondent leurs œufs.

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Vespa velutina

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Vespa crabro

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Megascolia maculata

Régime alimentaire

Le frelon adulte se nourrit de fruits mûrs et de nectar. Pour nourrir ses larves, il capture différents insectes (mouches, guêpes, abeilles, chenilles, etc.).

Abeilles

Pour capturer les abeilles, il se positionne en vol stationnaire à l'entrée d'une ruche ou sur leurs lieux de récolte. Sa taille plus importante et ses grandes pattes lui permettent de saisir une abeille et de l'emporter avec lui. Il ne gardera de l'abeille que le thorax et en fera une boulette qu'il emportera pour nourrir les larves de sa colonie. Il arrive très fréquemment qu'une attaque de frelons cause des pertes importantes à une ruche. Contrairement à l’Apis mellifera, sa cousine Apis cerana sait se défendre en l'entourant d’une masse compacte d’ouvrières qui, en vibrant des ailes, augmentent la température (45 °C en 5 minutes) au sein de la boule jusqu’à ce que le frelon meure d’hyperthermie.

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Frelon asiatique cherchant des chenilles de pyrales du buis

Répartition

En Asie

Cette espèce est originaire (endémique) d'Asie avec une vaste aire de répartition dans des zones au climat tropical ou continental : Afghanistan, sud de l'Inde, péninsule indochinoise, Chine (et Hong Kong), îles indonésiennes.

Elle a été signalée pour la première fois en Corée en 2006.

En Europe

La sous-espèce de couleur noire (V. nigrithorax) est endémique en Asie continentale, avec un climat comparable à celui de la France ; ceci explique que cette sous-espèce ait pu non seulement s'établir en France mais aussi coloniser de nouveaux territoires en Europe.

En avril 2017, le frelon aurait colonisé presque toute la France, le Portugal, le nord de l'Espagne et quelques régions de l'Italie, l'Allemagne, la Belgique et la Grande-Bretagne.

En France

Vespa velutina a été observée pour la première fois en France en 2004 en Lot-et-Garonne, provenant probablement de conteneurs de poteries chinoises importées en Lot-et-Garonne via le port du Havre. La première détermination de l'espèce fut réalisée à la suite d'un prélèvement effectué en novembre 2005 sur un fruit de kaki, commune de Nérac, (Lot-et-Garonne). En mai 2006, trois autres individus sont prélevés à Villeton (Lot-et-Garonne). Le signalement officiel de l'insecte est alors effectué dans le Bulletin de la Société entomologique de France. Cette année-là, l'Aquitaine est vraisemblablement colonisée. Il s'agit de la sous-espèce Vespa velutina nigrithorax. Il n'a habituellement aucune agressivité envers l'homme, mais les apiculteurs s'en inquiètent car il se nourrit d'abeilles.

La première mise en garde face à cette espèce date de 2006.

En septembre 2009, un nid est découvert en Île-de-France au Blanc-Mesnil, au nord-est de Paris, mais en réalité, l'espèce aurait déjà franchi la frontière franco-belge (un nid de 60-80 cm de diamètre a été détruit par les pompiers, dans un bouleau, à environ 20 m de hauteur, à Somain (Nord) fin octobre 2011). En octobre 2012, un nid est découvert à Jouy-en-Josas, au sud-ouest de Paris et, en novembre, un homme est mortellement piqué à Coron près de Saumur. Deux nids sont détruits en Eure-et-Loir début août 2013. Trois nids primaires ont été détruits en juin et juillet 2013 dans l'Eure ; aucun nid secondaire n'ayant été détecté, le département n'est pas déclaré officiellement colonisé. En 2016, une quinzaine de personnes sont attaquées dans le Lot-et-Garonne, près de Foulayronnes, et deux d'entre elles sont hospitalisées.

Les scientifiques du Muséum national d'histoire naturelle ont proposé à des naturalistes volontaires de signaler l'évolution et les déplacements de cette population sur leur site web via une fiche de signalement, en lien avec le réseau Daisie [archive] (Delivering Alien Invasive Species Inventories Europe) qui en Europe suit les espèces invasives. Une fiche d'aide à l'identification est en ligne sur le site du système d’information sur la nature et les paysages (SINP).

La progression du front d'invasion est d'environ 60 km par an, le frelon étant présent sur 50 % du territoire métropolitain (majoritairement la moitié sud-ouest) en 2012. La carte de sa répartition est régulièrement mise à jour sur le site de l'INPN [archive] et celui du MNHN dédié à cette espèce [archive].

Fin 2015, l’Institut de recherche sur la biologie de l’insecte, met en évidence un phénomène de dépression de consanguinité chez les populations de frelons asiatiques de France qui « pourrait ralentir la croissance des colonies et à terme limiter l'expansion de cette espèce invasive ». Selon des chercheurs, en raison de leur faible diversité génétique, les colonies produisent trop de mâles et pas assez d'ouvrières.

En Belgique

Un nid de frelon asiatique est découvert pour la première fois à Guignies en novembre 2016.

Systématique

L'espèce Vespa velutina a été décrite par l'entomologiste français Amédée Louis Michel Lepeletier en 1836.

Synonymie

Vespa auraria

Nom vernaculaire

  • Frelon à pattes jaunes
  • Frelon asiatique

 

Taxonomie

Liste des sous-espèces